Terima kasih Kepler. Jasamu dikenang.

Setelah hampir 10 tahun di angkasa lepas, 530,506 bintang dicerap, 2662 buah eksoplanet ditemui, akhirnya misi Teleskop Angkasa Kepler ditamatkan.

Berita ini telah diumumkan oleh NASA pagi tadi (waktu Malaysia), apabila Kepler sudah kehabisan ‘minyak’ untuk meneruskan cerapan lebih lama. Berita ini menandakan kita akan kehilangan satu alat cerapan untuk mencari dunia-dunia lain di luar sistem suria kita. Namun begitu, para saintis misi ini masih lagi memproses dan menggali maklumat-maklumat yang masih ada di dalam data-data yang telah dipancar kembali ke Bumi oleh kapal angkasa ini.

Kepler dilancarkan pada 6 Mac, 2009 bertujuan mencari planet-planet yang mengorbit bintang selain daripada Matahari, yang diberi nama eksoplanet. Misi asalnya ialah untuk merenung secara berterusan sebanyak 150,000 buah bintang di dalam kawasan buruj Cygnus. Posisinya yang unik, iaitu berada di luar atmosfera Bumi, membolehkan instrumennya menjejaki sebarang perubahan kecerahan secara berkala pada bintang-bintang tersebut. Perubahan ini selalunya menandakan ada jasad lain yang tidak bercahaya, sedang melintasi di hadapan bintang tersebut dari sudut pandangan kita di Bumi.

Inilah cara bagaimana ahli astronomi mencari eksoplanet-eksoplanet yang wujud pada bintang-bintang yang terletak amat jauh dari Bumi.

Ada beberapa cara lain yang digunakan, namun cara ini paling popular dan memberi keputusan yang agak meyakinkan.

Misi Kepler ini tidaklah berjalan dengan lancar. Ada tersangkut jugak! 4 tahun setelah beroperasi, kegagalan mekanikal menyebabkan misi ini dihentikan buat sementara waktu. Namun, jurutera yang mengendalikannya berjaya mencari alternatif lain. Hasilnya, misi ini telah berjaya diteruskan sehinggalah semalam.

Kepler telah menunjukkan kepada kita secara statistiknya, setiap bintang di langit akan mempunyai sekurang-kurangnya sebuah planet. Namun, jumlah sebenar planet-planet di alam semesta mungkin jauh lebih banyak daripada keseluruhan bintang-bintang yang ada!

Kepler juga telah menemui kumpulan eksoplanet yang saiznya berada di antara Bumi dan Neptune. Penemuan ini penting kerana, jika kita menjadikan planet-planet di dalam sistem suria kita ini sebagai sampel kajian, ada kelopongan di dalam kategori saiz planet sebegitu.

Misi ini juga telah menunjukkan kepada kita bahawa kebanyakkan daripada sistem eksoplanet yang wujud, mempunyai orbit yang sangat hampir dengan bintang utamanya. Majoritinya berkumpul di dalam kawasan orbit yang jauh lebih kecil berbanding orbit Utarid!

Setelah Kepler ini ditamatkan secara rasmi, ia akan terus kekal di dalam orbit mengelilingi Matahari. Kapal angkasa ini sebenarnya berada di dalam orbit yang sedikit besar berbanding Bumi. Oleh itu pergerakkannya sedikit perlahan dan lama-kelamaan ia akan tertinggal jauh ke belakang.

Sehinggalah puluhan tahun nanti, Bumi akan kembali mengejarnya, dan pada waktu itu graviti Bumi akan menarik Kepler masuk ke dalam orbit yang lebih kecil dan dekat ke arah matahari. Masa itu, Kepler pula akan bergerak laju daripada Bumi dan meninggal kita jauh ke belakang. 

Puluhan tahun kemudian, kapal angkasa ini pula akan kembali mengejar Bumi. Pada waktu itu, graviti Bumi akan sekali ini menariknya keluar dan memasuki orbit yang lebih besar dan perlahan.

Inilah mekanik orbit (orbital mechanics) sedang beraksi!

Kebarangkalian Kepler terhempas ke Bumi hampir tiada kerana orbitnya diletakkan sedemikian rupa hinggakan pada poin paling dekat dengan Bumi pun, ia berada 4 kali lebih jauh daripada orbit Bulan.

Misi mencari eksoplanet ini akan diteruskan dengan misi adiknya, iaitu Transiting Exoplanet Survey Satellite atau TESS, yang telah dilancarkan pada April 2018 lepas.

Bagi ada yang berminat menggali data-data dari Kepler, dan melakukan urutan data, kesemua hasil cerapan Kepler ini boleh dicapai secara online di sini.

Manalah tahu, ada data scientist dan pengkaji dari Malaysia menemui eksoplanet yang unik dan menempatkan nama Malaysia di mata dunia.

Share this:

shahgazer

Shahrin Ahmad ialah pemilik portal Falak Online. Beliau meminati Astronomi sejak tahun 1984 dan masih bertahan minatnya sehingga hari ini. Beliau gemar berkongsi pengalaman, cerita dan informasi terkini berkenaan dunia Astronomi. Beliau juga sering dijemput memberi ceramah dan kursus yang berkaitan. Beliau mempunyai sebuah balai cerap persendirian, dipanggil sebagai ShahGazer Observatory (SGO).

You may also like...

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *